Praktijk
Foto © UK MoD Crown 2022.

Het outsourcen van militaire taken naar private organisaties kun je best een trend noemen. Om inzicht te krijgen waarom niet-operationale taken steeds meer verlegd worden naar dit soort partijen, loont het om te kijken hoe in het Verenigd Koninkrijk in samenwerking met de Britse strijdkrachten Affinity Flying Training Services (AFTS) deel uitmaakt van het nationale militaire opleidingssysteem voor vliegtuigbemanningen, het UK Military Flying Training System (UKMFTS).

Affinity is een joint venture van het Amerikaanse Kellogg Brown & Root (KBR) en de lokale dochteronderneming van het internationaal opererende Elbit, Elbit Systems UK. Een recent bezoek door Piloot en Vliegtuig laat zien dat de samenwerking vloeiend verloopt en je kunt gerust zeggen dat Affinity een rolmodel is voor andere landen die op zoek zijn naar een vergelijkbare insteek.

Langjarig contract
Degene die Affinity met hart en ziel heeft bijgestaan en heeft laten groeien tot wat het nu is, is Iain Chalmers, een voormalige Royal Air Force (RAF) vlieginstructeur en nu managing director van Affinity. Tijdens het bezoek in juli 2022 maakt Chalmers de rol van Affinity binnen het geheel duidelijk. Het Britse ministerie van Defensie (UK MoD) heeft in 2008 het Ascent-consortium uitgekozen om samen structuur te geven aan een nieuwe opzet voor het opleiden van piloten. Ascent is een samenwerkingsverband van Lockheed Martin UK en Babcock International en de prime contractor van het project. Het ontwierp zodoende met het UK MoD het nieuwe vliegeropleidingssysteem. Ascent heeft verder de focus op het overzicht en is bijvoorbeeld ook actief rond het bieden van simulator training. Ook levert het samen met de RAF de benodigde instructeurs. Het mandaat binnen het UKMFTS voor Ascent betreft de opleiding van vliegers voor de luchtmacht, marine en legervliegdienst, respectievelijk de RAF, Fleet Air Arm (FAA) en Army Air Corps (AAC).

Iain Chalmers, Affinity FlyingTraining Services.  (Foto © UK MoD Crown 2022)

Ascent heeft in 2016 op zijn beurt de opdracht om de lesvliegtuigen voor de elementaire, basic en meermotorige vliegeropleidingen te leveren aan Affinity gegeven. Dit alles werd in de vorm van een private finance initiative (PFI) voor zeventien jaar vergeven (tot medio 2033). Uitgezonderd zijn de advanced jet-, helikopter- en cabinebemanning-opleidingen, deze laatste voor de Britse marine, die worden door andere leveranciers uitgevoerd. Bijzonder is dat Affinity, opererend vanaf de RAF vliegbases Cranwell, Barkston Heath en Valley en ingebed in de militaire vliegoperaties, er dus aan de ene kant deel van uitmaakt en aan de andere kant de RAF (No.22 Training Group als gebruiker in het bijzonder) als klant ziet. Hier komt dus het businessmodel naar voren waarbij service als het allerbelangrijkste geldt. Chalmers onderhoudt ook een frequent overleg met Ascent, zijn naasthogere niveau en in wezen zijn directe klant.

Ervaring Elbit Systems
Elbit Systems Affinity begon klein met zes man en gedurende de eerste twee jaar viel er veel te regelen en op te zetten, aldus Chalmers. Te denken valt aan de aanschaf van vliegtuigen, het werven van grondpersoneel, het verkrijgen van goedkeuring voor de gekozen systemen en de onderhoudsprocedures. Dit proces werd bespoedigd doordat Elbit Systems in recente jaren veel ervaring heeft opgebouwd met het leveren van militaire trainingsvliegtuigen inclusief operationeel gebruik, onderhoud en logistieke procedures als een complete module. Elbit deed dat eerder onder andere in Israël en intussen ontwikkelt het ook in Griekenland een dergelijke opzet. Shai Louk, business development director flight academies & services van Elbit Systems, vertelt dat Elbit ‘wereldwijd bijna 180 trainingsvliegtuigen opereert’ en dat juist door deze opgedane ervaring, kennis en inzicht zijn vergaard over hoe zulke opleidingen te organiseren.

Chalmers beaamt dat mede hierdoor het consortium in staat was aan het Britse ministerie van Defensie en Ascent een bijzonder goed aanbod te presenteren om de behoefte die bestond aan een nieuw trainingsconcept te accommoderen. Die behoefte betrof met name de overschakeling naar een opleiding die veel beter zou aansluiten op de digitale capaciteiten die tegenwoordig beschikbaar zijn in vliegtuigen waarmee de front-line squadrons zijn uitgerust. Belangrijk is het opbouwen en vormgeven van digitale awareness tot een toereikend prestatieniveau van de piloot in opleiding om daarmee de moderne vijfde generatie vliegtuigen te vliegen en hun mogelijkheden te begrijpen en te beheersen.

Met zorg gekozen
De ervaring van Elbit Systems leidde ertoe dat er een zorgvuldige keuze werd gemaakt welke vliegtuigen het meest geschikt zouden zijn. Zo werd er gekeken naar de beschikbaarheid op de civiele markt omwille van een gunstige onderdelenpositie over langere tijd wanneer het een gangbaar type zou betreffen. Tevens waren er slechts geringe aanpassingen nodig om deze typen voor militaire toepassing gereed te maken.
De keuze voor ‘Elementary Flying Training’ (EFT) viel op de Grob G 120TP, binnen de RAF bekend als Prefect T.1, waarvan er 23 operationeel werden vanaf 2017. Wie in de cockpit van een Prefect T.1 kijkt, snapt hoe de overgang naar digitaal bewustzijn wordt aangeleerd. Er is een uitgebreide ‘glass cockpit’ aanwezig die men tien jaar geleden alleen in een gevechtsvliegtuig zou aantreffen. Naast daadwerkelijk vliegen wordt een groot deel van het curriculum ondersteund door gebruik te maken van moderne Ground Based Training Equipment. De door Affinity geleverde Prefects opereren vanuit zowel Cranwell als Barkston Heath en staan ten dienste van RAF en Fleet Air Arm-vliegers in opleiding.

De RAF beschikt over 23 Grob 120 TP.Prefect T.1 trainers. (Foto: K.Otten)

Na het succesvol afronden van de elementaire vliegeropleiding kan er in twee richtingen worden verder gegaan. Indien er gekozen wordt voor jachtvlieger, dan volgt de Basic Flying Training (BFT) in de Textron T-6C Texan II. Affinity heeft hiervan tien stuks op Valley die vanaf 2019 operationeel werden. Recent werden hier vier extra toestellen aan toegevoegd. Ook deze worden intussen volop gebruikt. Daarna kan de opleiding vervolgd worden op de eveneens op Valley gestationeerde RAF BAE Systems Hawk T.2 voor de advanced jet training om op die manier klaar te zijn voor de overstap naar de Eurofighter Typhoon of F-35. Voor het spoor voor meerdere motoren blijft de leerling op Cranwell om in een van de vijf Embraer Phenom 100’s van Affinity verder opleiding te krijgen in de vorm van Multi-Engine Pilot Training (MEPT).

De RAF vliegt met 14  T-6C Texan I trainers. (Foto:Ⓒ UK MoD Crown 2020)
 BFT  in de T-6C Texan II. (Foto’s © UK MoD Crown 2022)
Voor  MEPT  staan vijf Phenom 100’s klaar. (Foto: H.Otten)

Goed managen is belangrijk
Het kunnen voldoen aan de wensen van de klant heeft voor uitdagingen gezorgd tijdens de COVID-19-periode. Het leveren van onderdelen duurde bijvoorbeeld langer waardoor er nu gekozen is om meer ‘on the shelf’ aanwezig te hebben. Desondanks heeft de voortgang onder dit alles niet geleden. Chalmers: “Na een week opereerden we als voorheen maar dan met nieuwe procedures”. Hij verklaart dit door een sterke financiële basis, snelle besluitvorming en out-of-the-box-denken. Dat markeert dan ook de inventiviteit die Affinity aan de dag legt om een groot kant-en-klaarproduct te leveren.

Onderhoud en operaties van de Prefect en Phenom vinden plaats in en vanuit de grote hangars waarover Affinity op Cranwell en Barkston Heath beschikt. Personeel hiervoor wordt lokaal betrokken in de vorm van technici, gecertificeerde engineers, marshallers en mensen die de toestellen bijtanken. Er wordt getracht dit allemaal in een prettig en veilig werkklimaat te laten gebeuren. “It is like running the house with all the details”, zoals Chalmers het omschrijft.

Onderhoud aan de Prefect T.1. (Foto: H.Otten)

Waar voor je geld
Affinity’s managing director en zijn medewerkers hielpen zo een heuse transformatie van de vliegeropleidingen mogelijk te maken. Met Affinity en door goed uitgekozen systemen en efficiënt organiseren kan Chalmers het genereren van inzetbare lesvliegtuigen met aanzienlijk minder mensen doen dan voorheen, toen Defensie alles in eigen beheer deed. Chalmers: “In tegenstelling tot militaire collega’s worden wij niet betaald om operationele neventaken te vervullen. We doen maar een ding, vliegtuigen beschikbaar stellen, en dat doen we goed. De klant kan zich vervolgens richten op opleiden. Alleen dit al maakt ons een stuk efficiënter”. Hij vervolgt: “Eisen veranderen echter. Ons efficiënt handelen draagt ook bij aan het creëren van een stukje flexibiliteit om zo in te kunnen spelen op veranderende omstandigheden”.

Louk voegt hieraan toe: “Aan het einde van de dag maken we de rekening op. Hoeveel mankracht was er nodig en hoeveel beschikbaarheid hebben we geleverd? Hier leren we steeds van.” De drang om elke dag een beetje beter te worden ligt besloten in Affinity’s optreden, dat is duidelijk. Zo zal men spoedig beginnen met het gebruik van tablets om zo checks te doen aan de baan met als oogmerk de ‘turn around time’ verder te bekorten. Op die manier wordt het onderhoud steeds meer ‘smart’ ingericht. Tekenend voor het willen betrekken van de lokale industrie, is dat Affinity verder in partners investeerde die bijvoorbeeld software ontwikkelden om het gebruik van onderdelen beter te bepalen en de benodigde aanvulling dan ook tijdig te laten arriveren.

Duurzaam vliegen met de ‘Sustainable Aviation Pathfinder’. (Foto: © MoD Crown Copyright 2022)

Compleet en flexibel
Affinity biedt flexibiliteit en kan zich aanpassen aan veranderingen, voorzien dan wel onvoorzien. Iain noemt dat betrouwbaarheid leveren. De platformen, zoals de vliegtuigen worden genoemd, worden ingezet naar de wensen van de klant. Nu al is duidelijk dat er meer vliegers worden afgeleverd. Vliegen met het digitale instrumentarium is anders te noemen, soms lijkt het de vliegers zelfs makkelijk af te gaan. In ieder geval is de wens om meer piloten voor de front-line squadrons op te leiden beantwoord. Prefect, Phenom en Texan II doen precies wat ze moeten doen. Affinity heeft zich stevig genesteld op de diverse bases en biedt intussen werk aan zo’n 200 mensen die ieder op zich vakmanschap leveren. De komende jaren kunnen dan ook met vertrouwen tegemoet worden gezien. De opzet van een dergelijke opleidingsconstructie waarbij een private partij het gehele proces organiseert om beschikbare lesvliegtuigen te genereren en dit proces uitvoert inclusief alle ins en outs, zou voor luchtmachten die vergelijkbare beslissingen moeten nemen als de RAF een uitkomst kunnen zijn. Elbit Systems heeft daarbij gezien zijn ervaring sterke kaarten in handen.

Door Kees Otten en Wim Das
Dit artikel ontstond met medewerking van Elbit Systems Ltd (ESL).

Meer weten? Bezoek dan de website van Elbit Systems.

First Texan Student Flight.  (Foto: © MoD Crown Copyright 2022)